Paneles solares éticos: abordando preocupaciones

Con cada nuevo informe sobre el clima, aumenta la presión sobre la sociedad para que haga todo lo posible para aumentar los esfuerzos de sostenibilidad y reducir la dependencia de la industria de los combustibles fósiles. Esto se acompaña generalmente de conversaciones sobre energía solar. Si bien la energía renovable es vital para la acción ambiental, existen preocupaciones éticas, específicamente en torno al trabajo forzado, en la producción de paneles solares.

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¿Cuáles son las preocupaciones éticas en torno a los paneles solares?

Si estás planeando lanzar un proyecto solar, probablemente te hayas encontrado con una serie de artículos sobre problemas en la cadena de suministro y trabajo forzado. La fuente definitiva de esta información es la investigación del Centro Helena Kennedy de Justicia Internacional de la Universidad Sheffield Hallam. La investigación detalla el trabajo forzado de los uigures que ha encontrado su camino en las cadenas de suministro globales de energía solar.

El problema central se origina en cómo se fabrican los paneles solares:

  • El 95% de los módulos solares están hechos del mismo material primario, el polisilicio de grado solar.
  • El 45% del suministro mundial de polisilicio de grado solar proviene de la Región Autónoma Uigur de Xinjiang.

Si la gran mayoría de los módulos solares se fabrican utilizando un componente producido con trabajo forzado, esto incrusta el problema ético en la cadena de suministro de paneles solares. En todo el entorno, diferentes países están adoptando una serie de leyes y políticas para abordar las condiciones en Xinjiang. Por ejemplo, Estados Unidos ha aprobado la Ley de Prevención del Trabajo Forzado de los Uigures, que prohibirá cualquier envío de mercancías que se hayan fabricado (total o parcialmente) en Xinjiang, a menos que el importador pueda demostrar que estos productos no se fabricaron con trabajo forzado.

Puedes leer más sobre la Ley de los Uigures aquí, pero en resumen, los problemas relacionados con la energía solar son de dos tipos. En primer lugar, importar módulos solares que se fabricaron utilizando trabajo forzado expondrá a tu organización a riesgos significativos en materia de derechos humanos. En segundo lugar, los gobiernos de todo el entorno están tomando medidas enérgicas contra las importaciones de Xinjiang a menos que tengan pruebas de que los productos no se fabricaron con trabajo forzado, lo que aumenta la posibilidad de que tu envío sea confiscado, lo que causa riesgos operativos.

¿Por qué las preocupaciones éticas en torno a los paneles solares están recibiendo más atención ahora?

En todo el entorno, la sostenibilidad y las acciones necesarias para abordar el cambio climático son primordiales. Uno de los mecanismos principales para lograr esto es electrificar todo y hacer la transición a la energía renovable. Dependiendo de la ubicación y el clima involucrado, la energía limpia se equipara con paneles solares y se considera ampliamente como una solución obvia: convertir el sol en electricidad renovable que alimenta la red.

Pero teniendo en cuenta los problemas éticos en la producción de paneles solares, el aumento de las instalaciones solares también puede significar un mayor demanda de trabajo forzado. Ya es suficientemente doloroso pensar en poner paneles solares en tu casa y preocuparse por los abusos a los derechos humanos que se cometieron en su fabricación, pero cuando las organizaciones comienzan a invertir miles de millones de dólares en granjas solares, estos sentimientos incómodos en torno a la ética se convierten en riesgos graves.

Esto se combina con una mayor legislación y regulación en lo que respecta al trabajo forzado, y las organizaciones se enfrentan a un complicado acto de equilibrio. Si bien hay proveedores que fabrican paneles solares sin trabajo forzado, estos inevitablemente costarán más en la adquisición. Pero estos paneles más caros no solo están fabricados de manera más ética, sino que tampoco enfrentarán el riesgo de ser confiscados en la frontera a medida que se aplique la legislación.

Otra parte complicada proviene de lo profundo que puede estar enterrado el polisilicio de grado solar en la cadena de suministro. Puede que pienses que estás comprando paneles solares legales fabricados por un fabricante local. Mientras tanto, sus módulos solares pueden provenir de otro país, que a su vez obtiene el polisilicio de Xinjiang. Cuando la cadena de suministro tiene tantos pasos, puede hacer que identificar y abordar el riesgo sea aún más difícil.

Sin embargo, solo porque no seas consciente de cómo tu cadena de suministro se conecta con el trabajo forzado no significa que otras personas no puedan encontrarlo. Con la creciente atención sobre el papel de China en la cadena de suministro global, los activistas están estas conexiones y avergonzando públicamente a las organizaciones que financian indirectamente los abusos a los derechos humanos.

¿Cómo ayuda la transparencia?

Como solemos decir en FRDM, no puedes solucionar lo que no puedes encontrar. La transparencia de la cadena de suministro, en su esencia, consiste en mirar más profundamente para descubrir qué es exactamente lo que estás comprando y a quién se lo estás comprando.

En el caso de los paneles solares, esto funciona en dos direcciones. Los genomas de productos brindan una lista de materiales predictiva, analizando los diversos componentes que intervienen en la fabricación de los paneles solares para que puedas identificar exactamente qué materiales te exponen a riesgos. Por ejemplo, como se mencionó anteriormente, el polisilicio de grado solar es un problema importante en la producción de paneles solares.

Pero cuando profundizas en los productos solares, puedes encontrar una serie de posibles riesgos en materia de derechos humanos, operativos o disturbios civiles. Los termoplásticos pueden requerir etilenglicol, que se produce principalmente en Arabia Saudita y Kuwait. O puedes necesitar chips semiconductores, muchos de los cuales se fabrican utilizando materiales exportados por Rusia.

Al comprender las diversas piezas que componen los productos finales que compras, puedes enfrentar los posibles riesgos a medida que evolucionan las situaciones globales.

Esto se vuelve aún más profundo cuando se agregan los socios comerciales, lo que te permite mirar más allá de los proveedores de primer nivel. Cuando ves las conexiones entre tus proveedores y sus subproveedores hasta tres o más niveles, muchas cosas quedan claras. La naturaleza interconectada de tu cadena de suministro es instantáneamente reconocible mientras rastreas las telarañas en el mapa. Además de eso, puedes relacionar a tus proveedores con los posibles proveedores del genoma del producto, creando una imagen más clara de dónde provienen realmente las cosas que estás comprando.

Como resultado, se vuelve más fácil tomar medidas.

¿Y ahora qué? Formas de avanzar

Reconocemos que no existe una solución perfecta. Recientemente, FRDM ayudó a uno de nuestros clientes a elegir un proveedor de paneles solares investigando a fondo la cadena de suministro del proveedor. Incluso con un conocimiento total de toda la cadena de suministro, es muy probable que haya algunos problemas éticos en tus paneles solares. Pero una vez que sabes dónde buscar, tu conocimiento sobre abastecimiento ético aumenta.

La acción será diferente para cada organización. Dependiendo de tu disposición, tu organización puede optar por investigar más a fondo a los proveedores con un mapeo más detallado de la cadena de suministro, pidiéndoles que verifiquen si los productos que compras son el resultado de algunos socios comerciales cuestionables que descubriste. Es posible que tengan estas conexiones menos óptimas, pero que tus productos no se vean afectados por ellas.

Si descubres que estás trabajando con un proveedor que te hace sentir incómodo a ti o a tu organización, puedes trabajar con ellos para obtener productos de mejores socios comerciales, colaborando juntos para encontrar soluciones que funcionen. Alternativamente, puedes buscar un proveedor de reemplazo, utilizando un proceso similar al que utilizaste para encontrar los problemas con este socio al evaluar un posible reemplazo en el futuro.

Incluso si decides continuar trabajando con tus proveedores actuales, al mapear tu cadena de suministro y comprender realmente cómo tu organización está expuesta a problemas éticos, podrás tomar decisiones basadas en datos sobre los riesgos potenciales y los planes de mitigación en el futuro. Como mínimo, cuando recibas una notificación nocturna del liderazgo de tu empresa o una llamada temprano de un periodista, tendrás acceso instantáneo a las respuestas a sus preguntas.

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